curacao leuke items

Copyright 2017 - Curaçao gerelateerde websites.

Ruimtereizen

Ruimtebasis op Curaçao biedt kansen voor eiland

sxc25601Vorig jaar, bij het ingaan van de zomer, ontstond er een golf van publiciteit rondom een nieuw project van multimiljonair en vliegtuigmaatschappijbezitter Richard Branson. In de Amerikaanse woestijnstaat New Mexico begon Virgin Atlantic, het bedrijf van de Brit, met de bouw van ’s werelds eerste station voor commerciële ruimtevaartvluchten. In 2011 staat er nu de eerste privé ruimtevlucht op de planning, voor een instapprijs van tweehonderdduizend dollar. Eind vorige maand wijdde Branson al de eerste lanceringsbaan in.

Spaceport America, zoals het station heet, zal echter niet uniek blijven. “De schatting is dat er in de wereld potentie is voor 5 à 10 commerciële ruimtevaartbasissen”, vertelt Kloppenburg, ‘advisor airport development’, vanuit een vergaderkamertje van de Curacao Airport Holding (CAH). “Het Curacaose vliegveld Hato is daar heel geschikt voor.” Kloppenburg wordt geflankeerd door een knikkende Adriaens, plaatselijk oud-minister van Verkeer en Vervoer en nu directeur van de organisatie die eigenaar en toezichthouder is van het 700 hectare grote Hato.

Futuristisch

Zo’n twee jaar geleden kwam Adriaens, toen nog minister, in contact met Space Experience Curacao (SXC): een Nederlands bedrijf, opgericht door oud-luchtmachtofficieren Harry van Hulten (41) en Ben Droste (66), dat op het eiland eenpersoonsvluchten naar een hoogte van 100 kilometer wil aanbieden met een zelfgebouwde space shuttle. De Nederlander met Limburgse tongval raakte enthousiast door hun plannen. Adriaens: “Ze kwamen wat futuristisch op me over, maar al gauw vond ik hun argumenten overtuigend. Namens de overheid liet ik een ondersteuningsbrief opstellen met de boodschap ‘Wij geloven er wel in’.

Als leidinggevenden van CAH onderschreven Adriaens en Kloppenburg al snel de kansen die SXC aan Curacao biedt. Waar het eiland, vergeleken met Aruba en Sint Maarten, relatief weinig inkomsten haalt uit toerisme, zou het met een basis voor particuliere ruimtevluchten ten eerste een enorme extra mensenmassa kunnen aantrekken. In het plan blijft het niet slechts bij een lanceringsbaan: er moeten experience centra gebouwd worden, waar de bezoeker de geschiedenis van ruimtevaart leert kennen en dezelfde ruimtevlucht kan simuleren als één van hun naaste vrienden er daadwerkelijk gaat beleven.

Disney World for Space

Adriaens: “De bedoeling is dat er hier een soort van ‘Disney World for Space’ ontstaat. Er is een groep Amerikaanse investeerders die zo’n project graag voor ons op poten wil zetten. Wij hebben veel verwachtingen van zo’n park. Kijk bijvoorbeeld wat voor potentie Houston toont: er zijn daar al honderden ruimtevluchten gedaan en telkens worden lanceringen weer massaal bezocht. Mensen zouden het er liefst omheen willen staan en het ding aanraken. Ruimtevaart kan een groot publiek aantrekken.”

CAH koos er daarom voor om enkele maanden geleden mede-aandeelhouder te worden en als eerste in het project te investeren. Het tweetal betoogt dat de keuze om op Curacao commerciële ruimtevaart te lanceren, absoluut niet krampachtig is. Al was het maar omdat Curacao door zijn ligging een relatief rustig en dus veilig luchtruim heeft. Kloppenburg: “Ook zijn wij één van de weinige landen dichtbij de evenaar met een aantrekkelijke Europese wet- en regelgeving voor de commercie.”

Toeristische aantrekkingskracht

Maar veel belangrijker is de toeristische aantrekkingskracht die het eiland bezit. Adriaens: “Je kunt natuurlijk als Branson middenin een woestijn een basis bouwen, maar dan kun je het publiek niet meer dan zandbergen bieden. Curacao heeft ook strand, diepzee en aantrekkelijke buureilanden.” Kloppenburg vult hem aan: “Wij hebben bovendien al hotels en infrastructuur. En waar ter wereld bestaat nu zowel een Space- als Sea Experience?”

Ook niet irrelevant is volgens Adriaens het feit dat Curacao ‘binnen de Amerikaanse invloedssfeer ligt’. “Voor ruimtevaarttechnologie zijn we deels afhankelijk van de Amerikanen. Dan is het goed dat we binnen het koninkrijk een goede relatie met de VS hebben. Een andere gegadigde voor een Spaceport zou bijvoorbeeld Zuid-Korea kunnen zijn. Maar dat land ligt toch dichtbij Noord-Korea en is voor Amerikanen mogelijk onveilig.”

Toekomst voor Curacao

CAH1Toch werden Adriaens en Kloppenburg niet over de streep getrokken omdat een attractie als SXC van Curacao een grotere toeristische trekpleister maakt: ook, of misschien wel vooral, biedt de Spaceport voor de eilandbevolking een bron van onderwijs en werkgelegenheid. De Curacao Airport Holding verwacht dat met de komst van de ruimtevaartbasis er een toestroom ontstaat van innovatieve tech-bedrijven en –instituten.

Kloppenburg: “Je brengt iets naar de Curacaose jeugd waar ze alleen maar van kunnen dromen. Als ze voor een schoolproject iets in de ruimte willen testen, dan hebben ze de volgende dag al resultaat. Universiteiten zullen gaan nadenken over het vestigen van een plaatselijke faculteit Space Technology. En er komen high tech bedrijven, ook uit de ecosector, die satellieten willen lanceren en onderzoek doen.”

Maar ondanks dat het project steeds meer gaat leven onder de ongeveer 150.000 inwoners van Curacao, is er ook scepticisme. Kloppenburg: “De reacties zijn typisch op z’n Curacaos. Eerst zien, dan geloven.” Adriaens stelt dat vooral binnen de overheid er een beetje angst is dat er met SXC misschien ‘een white elephant binnengehaald wordt’.

Verder zijn er zorgelijke reacties over het milieu en de geluidsoverlast. “Wij moeten die twijfel wegnemen door hen er goed over te informeren”, reageert Kloppenburg. “De geluidsoverlast van onze space shuttle Lynx is gelijk aan een Boeing 737. Ook de effecten op het milieu zijn gelijk aan de toestellen die op Schiphol binnen komen vliegen.”White elephant

CAH heeft, als er genoeg investeerders binnengehaald zijn, geen angst dat het project een ‘white elephant’ wordt: vanaf dan zou de basis zeker de gemaakte kosten terugverdienen. Adriaens: “Toeristen, of ze nu uit een vliegtuig of cruiseschip komen, blijven hier een week lang vakantie vieren. Om een totaalervaring te krijgen met hun familie en vrienden. Die termijn maakt een bezoek aan onze Spaceport nog aannemelijker.” Kloppenburg: “Eerst zullen de klanten, net als bij Branson, bestaan uit mensen die met hun private jet aankomen, direct naar de lanceringsbaan gaan en vervolgens weg vliegen.”

Maar volgens Adriaens zal de aanvankelijke vluchtprijs van 70.000 euro gauw ‘kelderen’ en niet alleen meer directeuren en bestuursvoorzitters, maar ook managers aantrekken. ‘Als het toestel maar iedere dag gaat vliegen’. Kloppenburg: “Branson heeft al geroepen dat hij denkt dat vluchten tussen de 25 en vijftigduizend dollar gaan kosten. Het zou me niet verbazen als we daar onder zitten, omdat wij niet per se zoveel allure als hij aan de hele uitstraling van de basis willen meegeven. Daarnaast maakt Bransons project meer kosten, omdat er totaal nog geen wegen naar Spaceport America bestonden.” Adriaens vergelijkt de prijs met een vliegticket in de businessclass. “Nog niet eens zo heel lang geleden betaalde je daar ook twintigduizend dollar voor.”

KLM

De stemming rondom het ruimtevaartproject (CAH heeft in totaal 28 lopende projecten) is ook positief omdat er kortgeleden twee extra deelnemers instapten: Lost Boys-oprichter en voormalig Spyker-directeur Michiel Mol stak geld in het project, terwijl de KLM zich heeft ingeschreven op de eerste vijf vluchten en ook de promotie en ticketverkoop op zich neemt. Enorm opbeurende berichten.

Adriaens: “We liepen eerst tegen de financiering van het project aan. Partijen waren positief over onze plannen, maar iedereen keek elkaar maar een beetje aan. Er gebeurde niets, dus heeft CAH de eerste stappen gezet. Daarna kwamen Mol en KLM. Dan blijkt maar dat als je even met je ogen knippert, er beweging in een project komt. Vooral de KLM is een zeer positief teken, omdat zij in tegenstelling tot een risico-investeerder als Mol alleen met iets in zee gaan als ze er echt een reële slagingskans in zien.” Kloppenburg: “Het merendeel is echter te danken aan SXC, dat een geweldig netwerk heeft en het project intensief promoot.”

Met de steun van de Airport Holding, Michiel Mol en de KLM kan SXC het circa 75 miljoen euro kostende project nog niet opzetten. Kloppenburg: “Er zijn nog niet genoeg investeerders om het eerste toestel te kunnen betalen. Dat is ons eerste agendapunt met de aandeelhouders: hoe kunnen we de marketing het beste gaan vormgeven? Als het eerste toestel eenmaal is betaald, kan de KLM mogelijk in januari al beginnen met de ticketverkoop.”

Jongensdroom

Voor CAH zal bij betaling van de eerste zogenaamde Lynx, een toestel dat door het Amerikaanse Xcor Aerospace wordt gebouwd, de vraag aan de orde komen waar faciliteiten op Hato precies aangebracht moeten worden. Wat wordt de lanceringsbaan? En waar komt ruimte voor de zogenaamde Disney World for Space? Ruimtegebrek is er niet, maar voor het slagen van het project zijn deze keuzes van belang. Doel is om in 2014 te beginnen met vliegen.

CAH maakt, in samenwerking met dochtermaatschappij Curacao Airport Partners, plaats voor de Spaceport op zowel vliegveld Hato zelf als de ‘Airport City area’, waar de experience centra en ruimtevaartindustrie moeten komen. Adriaens: “Om op tijd op een groeiende vraag naar vluchten in te spelen, moet op termijn al begonnen worden met de bouw van de experience centra.” Kosten hiervan zullen voor de rekening van de private sector, onder wie de Amerikaanse investeerders, komen. Dat de Curacaose overheid daarna zal volgen met het aanpassen van de infrastructuur op de Spaceport, daar twijfelt Kloppenburg niet aan.

Of hij inmiddels bezeten is van het project? Kloppenburg: “We besteden per week gemiddeld misschien een halve dag aan het project. Soms zijn we er een hele week mee bezig, als er investeerders langs komen. Maar als je me vraagt, voor welk project je me wakker mag maken, dan is dat natuurlijk Space Experience Curacao. Dit is een jongensdroom.”

f t g m